Ist das Wissenschaft oder kann das weg?

Erkenntnishorizonte: Zu Fragen der Wissenschaftstheorie im digitalen Zeitalter.(1)

Abstract: This German long-form essay poses the question whether the Digital Humanities can be considered an academic discipline in their own right. It focuses on hermeneutical issues. Due to the epistemological nature of the debate and the significant differences not only among the disciplines but the concepts surrounding those systems in differing languages, the exact same essay could not have been written in English. This, unfortunately, limits accessiblity but might also be telling of some of the difficulties involved.

Man pflegt heute häufig von »voraussetzungsloser« Wissenschaft zu sprechen. Gibt es das? Es kommt darauf an, was man darunter versteht. Vorausgesetzt ist bei jeder wissenschaftlichen Arbeit immer die Geltung der Regeln der Logik und Methodik: dieser allgemeinen Grundlagen unserer Orientierung in der Welt. Nun, diese Voraussetzungen sind, wenigstens für unsere besondere Frage, am wenigsten problematisch. Vorausgesetzt ist aber ferner: daß das, was bei wissenschaftlicher Arbeit herauskommt,  w i c h t i g  im Sinn von »wissenswert« sei. Und da stecken nun offenbar alle unsere Probleme darin. Denn diese Voraussetzung ist nicht wieder ihrerseits mit den Mitteln der Wissenschaft beweisbar. Sie lässt sich nur auf ihren letzten Sinn  d e u t e n , den man dann ablehnen oder annehmen muß, je nach der eigenen letzten Stellungnahme zum Leben.(2)

Alles, was man zum Sinn und Zweck der Wissenschaft sagen könnte, hat Max Weber schon einmal gesagt, nur besser; was ja ohnehin auf vieles zutrifft. Obwohl sein Vortrag über die “Wissenschaft als Beruf” mittlerweile mehr als 100 Jahre alt ist, hat er doch wenig von seiner Aktualität eingebüßt. Es geht dabei um Fragen, die sich jeder Wissenschaftler früher oder später einmal stellt: Was ist Wissenschaft? Ist das, was ich mache, wissenschaftlich? Und warum hat mich das überhaupt zu interessieren?

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Thinking in Practice: Workshop Report

A few thoughts on the interdisciplinary workshop Thinking in Practice, hosted by the Modelling DH project at Schloss Wahn in Cologne, 19-20 January 2017.

(a speaker list can be found at the end of this entry; for a full schedule of the programme, please visit the project’s website:

[1] At the end of this gathering that saw a great range of collective wisdom assembled, one might have been tempted to think of Brecht’s closing words to The Good Person of Szechwan (1943):

Wir stehen selbst enttäuscht und sehn betroffen
Den Vorhang zu und alle Fragen offen.

[2] These two lines crossed my mind at the very least, as I am loath to admit, for they may betray more about my own lack of comprehension than the actual lack of results. Indeed, it would be a gross misrepresentation of the event to take the above quotation (“the curtain closed and all questions open”) literally and pretend that no insight into the matter at hand was gained at all during the proceedings. Questions may not have been answered but questions were asked and added, refining the discourse in a valuable way that doesn’t close the book on Modelling in DH but rather suggests its potential table of contents.

[3] In the following, I will briefly review some talking points, brushing past most sessions without great detail, focusing rather on the overarching themes:

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Humanities = Geisteswissenschaften?

Some thoughts on a philosophy of science lost in translation.

(Or: "Digital Humanities" in Germany.)

[1] There have been many attempts to define Digital Humanities. Although I’m not historically entwined with the field for lack of age and thus missed out on a lot of debate, I think I have a fairly good grasp on the different directions this can take. But in all the gruntled soul-searching, ranging from manifestos to half-abandoned thoughts, I have yet to come across a simple point that I would like to raise:

[2] If DH is an international and interdisciplinary discipline, are we sure that we are all talking about the same thing and not just close-enough-that-no-one-notices-thing? Since disciplines have different traditions in different countries that cannot always be equated, maybe their point of intersection shouldn’t be either.

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